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    EL CÓDIGO GENÉTICO

  • En estos últimos años se ha hablado mucho del Proyecto Genoma Humano -comenzado por los biólogos en los años noventa- y su consecución (anunciada en abril del 2000) por unos laboratorios estadounidenses. Lo conseguido era una especie de mapa de la situación de todos los genes en el ADN humano. Un importantísimo adelanto que los investigadores consiguieron completar en abril del 2003. En mayo de 2006 se alcanzó otro hito en la culminación del proyecto al publicarse la secuencia del último cromosoma humano en la revista Nature.

    Pero... ¿Qué son los genes?

    A partir de que el biólogo británico Charles Darwin publicara su obra «El origen de las especies», y desplazara los antiguos argumentos sobre la creación del mundo con su teoría de la evolución, los científicos se afanaban en poder explicar el mecanismo que propiciaba los cambios en los seres vivos.

    Fue el monje austriaco Gregor Mendel quien, en 1865, conseguiría los primeros avances con sus estudios sobre las leyes de la herencia. Algo más tarde, el botánico alemán August Weissman realizó diversos descubrimientos sobre los ya llamados cromosomas y su importancia como portadores de las instrucciones hereditarias. El estadounidense Thomas Hunt demostró que los cromosomas eran en realidad paquetes que contenían muchas de las partículas de Mendel o «genes», nombre que le daría en 1909 el biólogo danés Wilhelm Johannsen.

    Paralelamente, otros científicos trabajaban en el terreno molecular descubriendo el ácido nucleico y sus dos variantes, el ácido desoxirribonucleico (ADN) y el ribonucleico (ARN), así como sus cuatro unidades estructurales llamadas bases: adenina, citosina, guamina y timina (esta última sustituida por el uracilo en el ARN).

    En 1905, gracias a los trabajos de Emil Eischer en Alemania, se supo que el auténtico material de la vida son las proteínas, moléculas complejas formadas por aminoácidos. Se consiguió saber que el ADN se encuentra solamente en el núcleo celular y en cantidad constante, mientras el ARN puede hallarse tanto en el núcleo como en el citoplasma y no siempre en la misma cantidad. (Investigaciones más recientes vinieron a demostrar que sólo el ADN es el verdadero depositario del código genético, mientras el segundo constituía sólo el mensajero de esa información genética).

    Hasta 1940 no se sabría cuántos aminoácidos existían. Entonces se descubrió que la gama de proteínas está formada por sólo 20 aminoácidos, ordenados de diferentes maneras. En 1951 el bioquímico inglés Frederick Sanger consiguió por primera vez secuenciar -o sea, determinar el orden completo de sus aminoácidos- una de estas cadenas: la de la insulina.

    El código completo del ADN se descifró en 1967, y quedó claro que es universal: todos los seres vivos utilizan el mismo código para traducir sus genes en proteínas. Por primera vez los científicos empezaban a comprender los misterios de la herencia de caracteres y de la programación celular.

    Todos estos conocimientos nos han llevado a lo que en la actualidad se conoce como «ingeniería genética», rama de la Ciencia que no sólo consigue la clonación de la oveja «Dolly» -o esos enormes melocotones y peras que no saben a nada-, sino que, además, es capaz de modificar genéticamente un corazón o hígado de cerdo para que pueda ser trasplantado con toda garantía a un ser humano.








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